Sprint a través de la historia: Piratas del Caribe

Al contrario de lo que dicen Johnny Depp y Orlando Bloom (y Keira Knightly...), la piratería no era ni mucho menos tan loca como la pintan las películas. Tampoco estaba lleno de aventuras con monstruos marinos y tripulaciones malditas y monstruosas. Era, en esencia, un negocio. Pero estaba lleno de personajes interesantes, implicaciones económicas globales y prácticas políticas anteriores a su tiempo. Se trata de un periodo de la historia muy popular, extremadamente breve y poco comprendido, que contribuyó a dar forma a las Américas tal y como las conocemos hoy.

Los piratas fueron originalmente, y a veces todavía lo son, denominados bucaneros. Esta nomenclatura proviene de la palabra francesa boucaner, que es alguien que asa carne en una estructura de madera. No, los primeros piratas no eran ávidos asadores de fin de semana. En los siglos XVI y XVII eran, de hecho, marineros abandonados en varias islas pequeñas alrededor de Hispanola y Jamaica que vivían del ganado que había compartido el mismo destino desafortunado. Al ahumar las vacas en la playa, los barcos mercantes que pasaban por allí solían tener la tentación de detenerse para ver si se podía comerciar con ellas. Los oportunistas que se quedaban en el mar atacaban entonces los barcos, robando la embarcación y su carga. Sin duda, se trataba de una operación mal organizada y de poca monta realizada por la necesidad de salir de una isla, pero de estos humildes comienzos surgió una empresa temible y lucrativa.

Mientras los bucaneros de poca monta estaban ocupados intentando tomar barcos atrayéndolos hacia pequeñas islas, las naciones europeas comenzaban a desarrollar sus imperios en el Nuevo Mundo. Es importante señalar que sólo España consideraba las Américas como una prioridad; los ingleses, holandeses y franceses veían Asia como la tierra a explotar y concentraban la mayor parte de sus recursos en el Lejano Oriente. Como resultado, España llegó a dominar el Nuevo Mundo en las primeras etapas y comenzó a cosechar enormes recompensas. Las minas de plata de Zacatecas (México) producían cantidades inauditas del brillante metal y se saqueaban todo tipo de metales preciosos de los incas de Perú.

Las demás potencias europeas, es decir, los ingleses, franceses y holandeses, pronto se dieron cuenta del inmenso potencial de las colonias del Nuevo Mundo y se apresuraron a alcanzarlas. Una de las formas de hacerlo era frenar la riqueza que los españoles enviaban desde la ciudad de Panamá. Pero con gran parte de los militares ocupados en conflictos europeos o en la protección de las colonias asiáticas, se adoptó un enfoque más económico: contratar tripulaciones de barcos privados para que atacaran los convoyes españoles mal vigilados en el Caribe y el Atlántico. Como Europa estaba en guerra constante de una forma u otra durante los siglos XVI y XVII, era bastante fácil para un gobierno declarar legalmente la temporada de caza de los barcos de otros países en el Caribe.

 

A los primeros corsarios -principalmente marineros británicos- les gustó su nuevo estilo de vida legal de saquear barcos y continuaron haciéndolo una vez que se alcanzó la paz en Europa y los demás países europeos se afianzaron en el Nuevo Mundo. Normalmente, esto habría significado el fin de la piratería, ya que la paz en el Caribe entre los países era mucho más económica que la guerra. Pero al otro lado del Atlántico, Europa no conseguía enderezar su rumbo. Las continuas guerras y la agitación política permitieron la desenfrenada piratería "ilegal" entre 1650 y 1750.

Con la mayoría de las fuerzas militares luchando en Europa, las aguas del Caribe estaban casi libres de obstáculos para los piratas de cualquier país. Y la región era rica en objetivos, ya que la mano de obra esclava africana aumentaba la producción de las minas españolas de metales preciosos. Los paraísos de los piratas empezaron a surgir alrededor del Caribe, con nombres que aún hoy son famosos: Port Royal en Jamaica, Nassau y Tortuga. Los corsarios seguían siendo vitales para todas las partes implicadas (salvo para los españoles), porque las guerras europeas no eran baratas y necesitaban la financiación de las riquezas del Nuevo Mundo.

Los hombres (y a veces las mujeres) que se dedicaron a la vida pirata lo hicieron durante este periodo bajo la bandera de un determinado país, muy probablemente la de su patria. Pero eran menos patrióticos que oportunistas; la promesa de riquezas personales y la libertad del mar eran las verdaderas fuerzas motrices. Es también durante este periodo cuando las figuras más famosas de los piratas se pavonean en las cubiertas de los barcos cargados de cañones. Henry Morrgan, el de la famosa bebida, era tan letal como el ron que lleva su nombre. Pirata de toda la vida, con una carrera de tres décadas, es más conocido por el audaz saqueo de la ciudad de Panamá en 1670. Al frente de casi 2.000 piratas -uno de los mayores ejércitos piratas jamás reunidos- a través de la densa selva tropical, Morgan tomó la ciudad por la espalda y la incendió. Más tarde llegó a ser gobernador de Jamaica. No está mal para un pirata.

Uno de los piratas más prolíficos durante este periodo fue Bartholomew Roberts, un galés que capturó casi 500 barcos durante su carrera.

costa este de Estados Unidos, se aventuró a menudo en el Caribe. Con un sombrero ancho y el pelo alborotado, Barbanegra -también conocido como Edward Teach- era de lo más estrafalario que hay en el mundo de los piratas. Causó estragos en su país, los ingleses, con su impresionante flota de barcos, incluido el famoso Queen Anne's Revenge. Durante las batallas, Barbanegra encendía cerillas de combustión lenta bajo su sombrero y en su barba, lo que le daba la apariencia de una especie de monstruo infernal. Cuando finalmente fue asesinado en 1718 se dice que recibió cinco disparos y 20 puñaladas antes de sucumbir finalmente a la muerte.

 

El fin de los buenos tiempos de la piratería, durante la primera mitad del siglo XVIII, puede atribuirse a varias cosas. Una, que la práctica se había hecho demasiado grande. Lo que antes era una forma algo controlada de atacar eficazmente a las colonias enemigas se había convertido en una pesadilla de corsarios privados como Barbanegra, que se cebaban con cualquier barco, sin importar su bandera. En segundo lugar, se había llegado a una situación relativa (énfasis en relativa) en Europa y se podían enviar más recursos navales al Caribe, anulando la necesidad de los corsarios. Y se había producido un cambio general de filosofía hacia los piratas; donde antes habían despertado gran admiración entre sus compatriotas (por ejemplo, Morgan llegó a ser gobernador de Jamaica), ahora eran hombres perseguidos a los que se colgaba tras su captura. A pesar de su astucia y experiencia, los capitanes piratas no podían enfrentarse arma por arma a los cientos de barcos de la región. Aunque la piratería en el Caribe continuó con cierta regularidad hasta el siglo XIX, las imágenes románticas de los personajes de capa y espada desaparecieron hace tiempo.

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